Descubren una tortuga en Galápagos que se extinguió hace más de cien años

La Dirección del Parque Nacional Galápagos (PNG) anunció este martes el hallazgo de una tortuga que se creía extinta hace más de cien años y que podría tener parientes en la Isla Fernandina, la más occidental del archipiélago ecuatoriano. Según los expertos, esto permitiría restaurar la colonia de tortugas de Galápagos, solo existentes en este archipiélago.

Hace dos años, investigadores del PNG y Galapagos Conservancy encontraron una tortuga gigante hembra adulta en la isla Fernandina.

La Universidad estadounidense de Yale realizó estudios genéticos y la respectiva comparación del ADN con otro espécimen extraído de esa misma isla en 1906, por lo que se determinó que pertenecía a la especie “Chelonoidis phantasticus”, considerada extinta hace más de un siglo.

“Fernanda”, como le dicen a la tortuga hallada en Fernandina, tenía poco peso cuando fue encontrada en su hábitat, pero ya en el proceso de cautiverio recuperó volumen y se encuentra bien de salud.

“Fernanda” es una tortuga vieja, de entre sesenta, ochenta o “cien años, quizá”, ya que es muy difícil calcular la edad de un quelonio, explicó Washington Tapia, director de Galapagos Conservancy, y precisó que no es tan grande como otras que habitan en el archipiélago.

Según el experto, la tortuga hallada “mide apenas 54 centímetros el carapacho, lo cual es un tamaño pequeño, en comparación a las más grandes que pueden llegar a medir más de 1,5 metros de longitud”.

Los expertos tienen la esperanza de encontrar otro individuo de la especie “phantasticus”, para poder iniciar un programa de crianza en cautiverio para repoblar la isla de origen.

“Estamos planificando una gran expedición en el segundo semestre de este año” a la Isla Fernandina, donde se encontraron muestras de excrementos de tortugas, lo que abriga la esperanza de la existencia de otros individuos de la especie hallada, explicó el director del PNG, Danny Rueda.

El objetivo, en caso de encontrar otros individuos, será realizar estudios para confirmar la especie, y en caso de ser compatible pensar en un programa para repoblar Fernandina con su variedad de tortugas.

James Gibbs, vicepresidente de Ciencia y Conservación de la misma ONG aseguró que “uno de los mayores misterios de Galápagos ha sido la tortuga gigante de la isla Fernandina. El redescubrimiento de esta especie perdida puede haber ocurrido justo a tiempo para salvarla”.

“Ahora necesitamos con urgencia completar la búsqueda para encontrar otras tortugas”, añadió Gibbs.

Según un comunicado del Ministerio de Ambiente, en 1906 una expedición de la Academia de Ciencias de California había encontrado una tortuga macho de la misma especie.

Las poblaciones de tortugas gigantes de Galápagos fueron devastadas en el siglo XIX debido a la explotación por balleneros y bucaneros, aunque también pudieron ser afectadas por erupciones volcánicas.

Las islas Galápagos, situadas en el océano Pacífico a unos mil kilómetros al oeste de las costas continentales de Ecuador, fueron declaradas en 1978 como Patrimonio Natural de la Humanidad por la Unesco, gracias a su rica biodiversidad terrestre y marina, donde habitan muchas especies únicas en el mundo.

Este archipiélago, cuyo nombre se debe a las tortugas gigantes que la habitan, está formado por 13 islas grandes, 6 menores y 42 islotes, y es considerado un laboratorio natural que permitió al científico inglés Charles Darwin desarrollar su teoría sobre la evolución y selección natural de las especies.